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Les plus belles forêts de France où se promener

Par Clio Bayle

La superficie forestière française ne cesse d'augmenter depuis 1980 ! Près de 17 millions d'hectares du territoire métropolitain sont couverts de forêts, soit 31 % de sa surface totale. Une proportion qui est également synonyme de diversité, avec des massifs en montagne, en plaine et sur le littoral, dans lesquels s'épanouissent pas moins de 138 essences d'arbres. Découvrez notre sélection (non exhaustive) des forêts les plus fascinantes et remarquables de France. 

La forêt domaniale de Grande Chartreuse (Rhône-Alpes)

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Propriété de l'État depuis 1792, la forêt de la Grande Chartreuse appartenait auparavant à l'Ordre des Chartreux, dont elle abrite toujours le monastère, classé Monument historique. Une zone de silence de 800 hectares est d'ailleurs toujours en vigueur autour de l'édifice. Ponctuées d'imposantes falaises, la forêt offre des paysages de montagne grandioses, où le blanc du calcaire offre un contraste saisissant avec le vert sombre des hêtres et des sapins. En se promenant dans ses 9000 ha, on peut y rencontrer de nombreuses espèces dont les plus emblématiques sont le chamois, le cerf, le chevreuil, le mouflon, le renard, le chat sauvage, l'aigle royal, le milan, la buse variable et le faucon pèlerin.

La forêt de Tronçais (Auvergne)

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La chênaie de Tronçais, parmi les plus beaux sites d'Auvergne, abrite des arbres pluri-centenaires, dont le plus ancien, la Sentinelle, aurait vu le jour en 1580, sous le règne d'Henri III ! C'est dire à quel point cette forêt de 10 500 hectares, entièrement située dans le département de l'Allier, inspire le respect. Colbert y planta une futaie, un siècle plus tard, pour fournir du bois de qualité aux chantiers maritimes. Vaine entreprise, puisque les chênes, exploitables à partir de l'âge 200 ans, n'arriveront à maturité qu'à la fin du XIXe siècle, époque des cuirassés. Elle perdure donc aujourd'hui, mais est interdite d'accès. Pour voir les vieux spécimens, il faut se balader dans la futaie Colbert II, vieille de "seulement" 200 ans, mais qui abrite tout de même quelques ancêtres, dont la Sentinelle.   

Qu’est-ce qu’une forêt ?

L'Organisation des Nations Unies pour l'alimentation et l'agriculture qualifie de forêt, un territoire qui occupe une superficie d'au moins 5.000 m2 et sur lequel poussent des arbres. Le couvert boisé doit être de plus de 10 % et la largeur moyenne du territoire, d'au moins 20 mètres.

La forêt d’Huelgoat (Bretagne)

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Connue pour ses impressionnants chaos rocheux, résultat d'un long processus d'érosion, la forêt d'Huelgoat, située près de Morlaix, est nimbée d'une aura fantastique, propice aux légendes. Vestige, comme Paimpont, de la mythique et primitive sylve de Borcéliande, elle garde de son ancêtre la trace des mythes arthuriens. On raconte également que c'est Gargantua, mécontent de la pitance offerte par les autochtones, qui l'aurait bombardé d'énormes boules de granit.

La forêt de Paimpont ou la mythique Brocéliande (Bretagne)

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Ne cherchez pas Brocéliande sur une carte, vous ne la trouverez pas ! Née de l'imaginaire des auteurs qui ont compté les exploits des personnages arthuriens, à l’orée du Moyen Age, la situation de la mythique sylve reste mystérieuse. Depuis le XIXe siècle, elle est le plus souvent assimilée à la forêt de Paimpont, où la présence de mégalithes sert d'ancrage à des sites baptisés « tombeau de Merlin » ou « maison de Viviane ». Le château de Trécesson (l'un des plus beaux chateaux bretons), s'il n'a rien à voir avec les légendes arthuriennes, a su également, grâce sa silhouette inquiétante et ses pierres sombres de schiste pourpre, inspiré quelques histoires fantomatiques.

La plus grande forêt de France

Le plus grand domaine forestier français se trouve en Guyane. Il couvre 95 % du territoire (8 millions d'hectares) et recèle une biodiversité d'une grande richesse : 1 300 essences d'arbres, 190 espèces de mammifères et 720 espèces d'oiseaux... En France métropolitaine, il s'agit de la forêt des Landes (1 million d’hectares). 

La forêt de Vizzavona (Corse)

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Les forêts sont indiscutablement l'un des trésors de l'île de Beauté. La plus belle est peut-être celle de Vizzavona, sur la route reliant Bastia à Ajaccio, au cœur de la Corse. Son col, perché à 1 163 mètres d'altitude, est une étape importante du GR20. À l'ombre de ses arbres, hêtres, pins laricio, aulnes, on profite d'une nature majestueuse et odorante. Le long de l’Agnone, un ruisseau qui dévale la montagne en direction de la mer Tyrrhénienne, dévoilent des cascades aux eaux cristallines. 

La forêt des Landes (Nouvelle-Aquitaine)

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Le plus grand massif forestier de France métropolitaine est artificiel ! Il s'étend sur un vaste triangle, à cheval sur trois départements, la Gironde, les Landes et le Lot-et-Garonne. Jusqu'à la fin du XVIIIe siècle, la surface boisée naturelle dans cette région ne dépassait guère qu'un quart du million d'hectares qu'elle recouvre aujourd'hui. Problème, ce n'était pas suffisant pour arrêter l'avancée des dunes et de l'eau dans cette zone plate bordant l'Atlantique. Au tournant du XIXe siècle, les pouvoirs publics lancent une vaste entreprise d'ensemencement de la côte en pins maritimes. L'opération se poursuit dans la deuxième moitié du siècle plus à l'intérieur des terres, pour assainir les vastes plaines inondées qui se trouvent derrière les dunes. Napoléon III y joue d'ailleurs un rôle important, en promulguant une loi en 1857 obligeant les communes à favoriser l'écoulement des eaux et ensemencer leurs landes.

Le label Forêt d'Exception ® de l'Office National des Forêts

Depuis 2008, 11 forêts domaniales françaises ont été labellisées par l'ONF parmi les massifs les plus remarquables du territoire pour y mener une politique de mise en valeur, conciliant les enjeux économiques, écologique social et de gestion durable. En voici la liste: 

  • Rouen
  • Fontainebleau
  • Montagne de Reims
  • Verdun
  • Bercé
  • Tronçais
  • Val Suzon
  • Grande Chartreuse
  • Boscodon
  • Sainte-Baume
  • Bassin d'Arcachon

La forêt de Fontainebleau (Île-de-France)

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Située au sud-est de Paris, la forêt de Fontainebleau enserre la ville et le château royal de 25 000 ha de pins et de chênes. Elle est quadrillée de nombreux sentiers balisés, qui permettent l'accès aux différents sites remarquable du massif, comme les gorges de Frachard. C'est un terrain de jeu privilégié des amateurs d'escalades, qui grimpent les nombreux rochers de grès que cache la forêt.

La forêt de Compiègne (Hauts-de-France)

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La forêt de Compiègne a beau s'étendre sur plus de 14 000 hectares, grâce à la prévoyance de Napoléon III, il est impossible de s'y perdre ! Soucieux de la sécurité de l'impératrice Eugénie, il a fait placer une pastille rouge à chaque carrefour, indiquant la direction du Palais impérial. La forêt séduit d'ailleurs par les magnifiques avenues qui la sillonnent, et qui permettent de découvrir ses futaies de hêtres et ses quelques chênes ancestraux, qui dateraient, dit-on, de la première moitié du XVIe siècle. 

La forêt de Verdun (Lorraine)

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Sous le couvert de cette forêt de près 10 000 ha se cachent les séquelles des combats qui y firent rage durant la Première Guerre mondiale. Créée au lendemain du conflit, elle s'étend sur l'ancien champ de bataille, et en porte encore les séquelles. Des blessures si profondes, que ces terres, jadis zones agricoles, étaient devenues impropres à la culture. Gardien de la mémoire de la Grande guerre, cet écrin historique est devenu un havre de biodiversité, où des espèces animales et végétales protégées s'épanouissent à l'ombre des hêtres et autres feuillus. Paradoxalement, si la nature y est aujourd'hui si riche, c'est parce qu'elle a dû s'adapter aux bouleversements de la guerre. On dit même que les poiriers qui y poussent sont le résultat des habitudes alimentaires des Poilus !

La forêt d’Iraty (Nouvelle-Aquitaine)

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Si deux des forêts de cette liste se trouvent en Nouvelle-Aquitaine, c'est que la région peut se targuer d'être la plus boisée de France. Les forêts du sud-ouest se succèdent, mais ne se ressemblent pas. La forêt d'Iraty, située dans le pays basque, n'a rien à voir avec celle des Landes. Elle s'étend, sauvage, sur un territoire de plus de 17 000 ha, à cheval entre France et Espagne. Longtemps restée à l'écart de toute présence humaine, cette hêtraie détient une aura mystérieuse qui en fait le cadre de nombreuses légendes basques. 

Bonus : le parc de Chambord

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À l'intérieur des 32 km de murs d'enceinte de l'un des plus beaux châteaux de la Loire, le Domaine de Chambord, s'étend la plus grand parc clos d'Europe, et l'une des plus belles forêts de France. Ses  5500 ha sont même classés au Patrimoine mondial de l'Unesco, ainsi qu'au monuments historiques ! C'est une réserve naturelle remarquable, qui abrite de nombreuses espèces animales, dont le cerf, le sanglier, et même le mouflon Corse ! En automne, de nombreux visiteurs viennent y assister au fameux brame du cerf, une période durant laquelle ces cervidés s'adonnent à des combats et poussent de longs mugissements caractéristiques.